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Laibach (SLO)



Laibach (German pronunciation: [ˈlaɪbax]) is a Slovenian avant-garde music and music video group associated with the industrial, martial and neo-classical genres. Formed in the mining town of Trbovlje (at the time in Yugoslavia) in 1980, Laibach represents the musical wing of the Neue Slowenische Kunst (NSK) collective, a group which Laibach helped found in 1984. "Laibach" is the German historical name for the Slovenian capital Ljubljana, itself an oblique reference to the Nazi occupation of Slovenia in World War II, the German/Austrian elements in its history and the ousting of ethnic Germans, when the Liberation Front of the Slovenian People expelled most of the remainder of its German ethnic minority after it seized complete control in the region in May 1945.

From the early days, the band was subject to controversies and bans due to their elaborate use of iconography with ambiguously repugnant parodies and pastiches of elements from totalitarianism, nationalism and militarism, a concept they have preserved throughout their career. Censored and banned in Socialist Yugoslavia and receiving a kind of dissident status, the band embarked on international tours and gradually acquired international fame. After Slovenia became independent in 1991, Laibach's status in the country has turned from rejection to promotion into a national cultural icon, which included performances with the Slovenian symphony orchestra.

Early Laibach albums were pure industrial, with heavy rhythms and roaring vocals. Later in the mid-80s, the sound became more richly layered, featuring samples from classical music. The lyrics, usually delivered by bass voice of the singer Milan Fras, written in German, Slovene and English, originally treated war and military themes, but later turned focus to any highly charged political issue of the moment, sending intentionally ambiguous messages. They also recorded several cover versions of popular songs, often turning light melodies into sinister-sounding Gothic tunes.

The band has seen numerous line-up changes, with Dejan Knez, Milan Fras, Ervin Markošek and Ivan "Jani" Novak forming the best-known line-up. They have worked with a number of collaborators and guest musicians. Laibach has also recorded film soundtracks, theatre music, produced works of visual art, and band members have embarked on a number of side projects.

Musical style

Some early Laibach albums were pure industrial, with hard industrial percussion, heavy rhythms, and roaring vocals. Later in the mid-80s, the Laibach sound became more richly layered with samples from classical music including from Gustav Holst’s The Planets. The band began their tradition of cover songs in 1987 with the album Opus Dei, where their sound changed again.

Laibach's cover versions are often used to subvert the original message or intention of the song — a notable example being their version of the song "Live is Life" by Opus, an Austrian arena rock band. Laibach recorded two new interpretations of the song, which they titled Leben Heißt Leben, and Opus Dei. The first of these, the opening song on the Laibach album Opus Dei (1987), was sung in German. The second was promoted as a single, and its promotional video (which used the title "Life is Life") was played extensively on American cable channel MTV. Opus Dei retained some of the original song's English lyrics, but was delivered in a musical style that left the meaning of the lyrics open to further interpretation. Whereas the original is a feel-good pop anthem, Laibach's subversive interpretation twists the melody into a triumphant military march. With the exception of the promotional video, the refrain is at one point translated into German, giving an example of the sensitivity of lyrics to their context. The Opus Dei album also features a cover of Queen's "One Vision" with lyrics translated into German under the title '"Geburt einer Nation" ("Birth of a Nation"), revealing the ambiguity of lines like "One race one hope/One real decision". In NATO (1994), Laibach also memorably re-worked Europe's glam metal anthem "The Final Countdown" as a bombastic disco epic.

Other notable covers include the Beatles album Let It Be (1988), and their maxi-single Sympathy for the Devil (1988) which deconstructs the Rolling Stones song of the same name with seven different interpretations.

In 2004, Laibach covered the song "Ohne Dich" by Rammstein in a significantly altered version. Unlike the solo male vocals in the Rammstein original, this cover features both male and female vocals (supplied by Laibach's Milan Fras and Mina Špiler from the band Melodrom), and the orchestral sound of the original has been supplemented — and in some sections even replaced — by a more electronic element. The lyrics of the song were also subtly altered, most noticeably in the chorus: the original version was "Ohne dich kann ich nicht sein" (roughly: "without you I cannot exist"), whereas Laibach's reworked chorus declares "Ohne mich kannst du nicht sein" (roughly: "Without me you cannot exist").

Laibach not only references modern artists through reinterpretation, but also samples or reinvents older musical pieces. For example, their song "Anglia" is based on the national anthem of the United Kingdom, God Save the Queen. This song, and other based on national anthems are released on Volk album, which is a collection of Laibach's versions of national anthems of countries such as the United States and Russia. On this album they also included an anthem for their NSK State in Time, which is based on their song The Great Seal from the Opus Dei album.

They have also toured with an audio-visual performance centered on Johann Sebastian Bach's Die Kunst der Fuge. Since this work has no specifications of acquired instruments and is furthermore based on mathematical principles, Laibach has argued that the music can be seen as proto-techno. Therefore, the band found Die Kunst der Fuge to be ideal for an interpretation using computers and software.

In 2009 Laibach also reworked Richard Wagner's Overture to Tannhäuser, Siegfried-Idyll and The Ride Of The Valkyries in collaboration with the symphonic orchestra RTV Slovenia, conducted by Izidor Leitinger. Laibach's version is titled "VolksWagner".

In addition to cover songs, Laibach has remixed songs by other bands. These include two songs by the Florida death metal band Morbid Angel that appear on the Morbid Angel EP Laibach Re-mixes.

In 2009 Laibach made new versions of their own songs from the early 1980s such as Brat moj, Boji and Smrt za smrt.

Aesthetics, image, and controversy

Although primarily a musical group, Laibach have sometimes worked in other media. In their early years, especially before the founding of Neue Slowenische Kunst (NSK), Laibach produced several works of visual art. A notable example was MB 84 Memorandum (1984) an image of a black cross that served as a way to advertise Laibach's appearances during a period in the 1980s when the government of Yugoslavia banned the name "Laibach". Cross imagery, and variations on the cross are apparent in many Laibach recordings and publications.

The visual imagery of Laibach's art (or 'Laibach Kunst', as it calls itself) has been described as "radically ambiguous". An early example of this ambiguity would be the woodcut entitled The Thrower, also known as Metalec (The Metal Worker). This work features a monochrome silhouette of a figure with a clenched fist holding a hammer aloft. The work could be seen as promoting industrial protest or as a symbol of industrial pride. Another aspect of this woodcut is the large typefaced word 'LAIBACH', evoking memories of the Nazi occupation of Slovenia (when the capital city was briefly known by its original German language name of Laibach). This piece was featured prominently during a TV interview of Laibach in 1983, during which the interviewer Jure Pengov called Laibach "enemies of the people."

Laibach has frequently been accused of both far left and far right political stances due to their use of uniforms and totalitarian-style aesthetics. They were also accused of being members of the neo-nationalism movement, which reincarnates modern ideas of nationalism. When confronted with such accusations, Laibach are quoted as replying with the ambiguous response "We are fascists as much as Hitler was a painter".

The members of Laibach are notorious for rarely stepping out of character. Some releases feature artwork by the Communist and early Dada artist/satirist John Heartfield. Laibach concerts have sometimes aesthetically appeared as political rallies. When interviewed, they often answer in wry manifestos, showing a paradoxical lust for, and condemnation of, authority.

Finnish author Tuomas Tähti tells in his 2019 book Nationalistin henkinen horisontti that Laibach member Ivan "Jani" Novak told him in March 2015 that Laibach is a Communist group and most of Laibach's work is connected to Communism.

Richard Wolfson wrote of the group:

Laibach's method is extremely simple, effective and horribly open to misinterpretation. First of all, they absorb the mannerisms of the enemy, adopting all the seductive trappings and symbols of state power, and then they exaggerate everything to the edge of parody... Next they turn their focus to highly charged issues — the West's fear of immigrants from Eastern Europe, the power games of the EU, the analogies between Western democracy and totalitarianism.


Seit ihrer Gründung 1980 im damals noch kommunistischen Jugoslawien haben Laibach immer wieder Konventionen gebrochen und Barrieren überschritten. Das Künstlerkollektiv "Neue Slowenische Kunst" (NSK), als Teil dessen sich Laibach verstehen, erhebt das Spiel mit der Ideologie zur höchsten Kunst und eckt dementsprechend oft an. Die einerseits affirmative, andererseits aber auch zutiefst ironische Ästhetik der NSK prägt das Künstlerkollektiv bis heute.

Laibach entstammen der Bergarbeiterstadt Trbovlje, wo sich 1980 erste Spuren ihres Treibens finden, als Tomaz Hostnik sich mit Gleichgesinnten zu einem losen Kollektiv zu formieren. Noch bevor Laibach mit ihrem ersten Fernsehauftritt 1983 zum landesweiten Gesprächsthema werden, begeht Hostnik im Alter von 21 Jahren Selbstmord. Kurz darauf stößt Sänger Milan Fras zur Band, der nun neben Ivan Novak, Dejan Knez, Ervin Markosek Laibach verkörpert. Laibach, der musikalische Teil der 1984 offiziell gegründeten NSK, wird dank ständiger Skandale zwar schnell am populärsten, es existieren jedoch auch Untergliederungen für Theater, Philosphie, Tanz, Malerei, Skulptur, Architektur ...

Die mit totalitären Symbolen überladene Ästhetik von Laibachkunst hat es freilich nicht leicht unter einer Diktatur, und so finden die meisten Austellungen/Konzerte ein vorschnelles Ende. Im Ausland hingegen bauen sich Laibach seit ihrer "Occupied Europe Tour" 1983 eine solide Fanschar auf. Releases auf dem belgischen Laylah-Label, wo auch Current 93 ihre Frühwerke veröffentlichen, und auf Brian Lustmords Side Effekts Label machen Laibach in der Industrialszene bekannt.

Die von militärischen Trommeln durchzogenen Lärmkollagen wie sie für die erste Phase bis zu "Slovenska Akropola" 1987 typisch sind, stoßen bei Fans von Throbbing Gristle, SPK oder Nurse With Wound auf offene Ohren. Die auf dem Hamburger Label Walter Ulbricht Schallfolien erschienene Box "Rekapitulacija 1980 - 1984" dokumentiert die ersten Jahre umfassend. 1985 werden Laibach nach Hamburg eingeladen, wo sie auf dem Neu Konservatiw-Festival auftreten.

Ab Mitte der 80er Jahre weicht die technische Industrieästhetik einem betont ironischen und poppigen Rückgriff auf Klassiker der Musikgeschichte, wie Queens "One Vision" oder "Get Back" von den Beatles. Doch spätestens mit dem Ende des Kommunismus in Osteuropa, rückt für Laibach, die inzwischen beim anerkannten Mute Label in London unter Vertrag sind, die Beschäftigung mit westlichen Ideologien in den Vordergrund, wie auf "Das Kapital" 1992 und "Nato" 1994, die sich musikalisch zugänglicher geben als ihre frühen Alben.

Angesichts der staatlichen Auflösungserscheinungen in Jugoslawien proklamiert die NSK im Juli 1992 ihren eigenen virtuellen Staat, der seither Reisepässe und Briefmarken ausgibt und auch seine eigene Währung besitzt. Musikalisch prägt das Jahrzehnt des Techno auch Laibach zunehmend und den strengen militärischen Gestus früherer Tage ersetzt eine tanzbare Leichtigkeit, die überrascht. Nach dem Album "Jesus Christ Superstat" 1996 stürzen sich die Laibach Mitglieder in eine Reihe von Nebenprojekten, so dass es zunächst zu keiner weiteren Laibach-Veröffentlichung kommt, von Re-Release des Backkataloges einmal abgesehen. Erst 2003 melden sich Laibach mit dem von Umek co-produzierten Album "WAT" wieder zurück.

Dann geht es aber auch wieder richtig los, schon 2004 stehen sie nach einer Europatour im April auch auf amerikanischen Bühnen. Nach der Best-Of "Anthems", treten sie im Sommer 2005 zum ersten Mal in Spanien und Portugal auf und auch das Buch "Interrogation Machine - Laibach And NSK" erscheint endlich zumindest auch in englisch, nachdem das Original auf slovenisch schon 2003 erschienen ist. Bevor sie sich an eine neue Veröffentlichung von Laibach machen, erscheint ein weiteres Album eines Nebenprojekts und auch die nächste DVD namens "Devided States Of America" ist soweit schon fertig.

Ende Oktober erscheint aber zunächst "Volk". Dabei handelt es sich um ein Album, auf dem insgesamt 14 Nationalhymnen von Laibach neu interpretiert werden. Dass von den Originalmelodien meist nichts übrige bleibt und manch sozialkritischer Unterton dabei aufkommt, ist keine Überraschung. Die nächste Europatour steht derweil schon für den Herbst an.

Die Besucher kommen 2007 in Scharen zur Volktour der Slowenen. Trotz der starken Resonanz lassen Laibach es danach erst einmal ruhiger angehen. Eine Hommage an JS Bach hier; ein paar Soloaktivitäten dort. Erst 2012 melden sie sich mit einem Knall zurück. Zur deutsch-finnischen Naziploitation Satire "Iron Sky" steuern sie ein gleichnamiges Album bei. Der Soundtrack zwischen Volkslied, Neoklassik und Industrial entfaltet ebenso viel skandalöses wie künstlerisches Potential. Die 'Rammstein für Erwachsene' sind damit wieder in aller Munde.

Von hier aus geht es mit einem Coup weiter, der ihnen für alle Zeiten einen Platz in den Geschichtsbüchern beschert. Denn 2016 spielen sie als erste westliche "Rock"-Band überhaupt im komplett abgeschotteten Pjöngjang. Vor den Augen des nordkoreanischen GröFaZ Kim spulen sie ihr NSK-Programm ohne nennenswerte Zensur ab und veralbern den anwesenden Diktator dermaßen subtil, dass er es nicht bemerkt. Nach ihrem schillernden Intermezzo hinter dem Reisvorhang haben sie scheinbar jede Nuance der sarkastischen Spiegelung totalitären Denkens von rechts bis links ausgeschöpft.

Aber eben nur scheinbar! Denn Laibach sind Weltmeister der Dialektik und finden immer neue Synthesen und Antithesen zum Weltgeschehen und eigenen Wirken. Bereits 2017 macht das Kollektiv weiter mit der Produktion einer erneuten Soundtrackarbeit. Diesmal geht es um Friedrich Nietzsches "Also Sprach Zarathustra". Die Platte ist der perfekte Schachzug zum optimalen Zeitpunkt. Denn wie kein anderer vereint der umstrittene deutsche Philosoph alle Widersprüchlichkeit in sich.

Für die einen ist "Zarathustra" die absolute Befreiung des Denkens und Handelns, für andere die Verkörperung einer soziopathischen, totalitären und bellizistischen Gesinnung. Für Laibach ist es ein gefundenes Fressen, dem eigenen Katalog ein weiteres Juwel hinzu zu fügen. Statt auf grellen Sound oder typisches Getöse setzen sie mit "Also Sprach Zarathustra" auf eine musikalische Umsetzung, die man für ihre Verhältnisse als nahezu fluffig beschreiben kann.